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Variations sur un thème des esprits

robert_schumann

 (Peter Frankl, Theme with Variations In E-Flat Major, Wo0 24 "Geistervariationen")

(English version follows)

Ce thème en cinq variations est inextricablement lié à la détérioration de l’état mental de Schumann qui mènera à sa mort deux ans et demi plus tard. Il souffrait de problèmes d’ouïe sévères et douloureux quand il a rêvé de ce “thème des esprits” qui, disait-il, lui fut dicté par les anges (celui de Mendelssohn ou de Schubert).

Inspiré, il s’est automatiquement mis à composer des variations sur ce thème. Peut-être un symptôme de sa condition, Schumann n’a pas reconnu que ce thème était en fait le sien. Il l’avait utilisé dans son op. 41 no 2 en 1842, dans son Album pour les jeunes en 1849 et finalement dans son concerto pour violon, seulement quatre mois plus tôt.
Il compose donc les quatre premières variations. Un jour qu’il est désespéré, il jette sa bague de mariage dans les eaux du Rhin et se jette à sa suite dans une tentative de suicide. Il fut repêché et ramené à la maison. Il demande alors à être interné dans un asile dans l’espoir qu’on trouve remède à son mal de vivre. Alors qu’il est encore à la maison, le lendemain de sa tentative de suicide, il compose la cinquième et finale variation. Le thème y est altéré, caché et de plus en plus submergé dans d’autres textures pianistiques jusqu’à ce qu’il disparaisse. La musique s’éteint. L’espoir que Schumann croyait avoir obtenu des anges a quitté.


This set of theme with five variations is inextricably linked with the deterioration of Schumann’s nervous condition that was to lead to his death two and a half years later. Schumann was already suffering from a severe and painful hearing disorder when he dreamed or imagined that an angel (either Mendelssohn or Schubert) descended and dictated a “spirit theme” to him, which he wrote down.

The always manic-depressive composer was elated and immediately started writing a series of variations on it. It is probably a symptom of his condition but he did not recognize this theme, which was in fact one of his own. He had used it in his op 41 no 2 string quartet in 1842, in his Lieder-Album for die Jugend in 1849, and, finally, in the slow movement of his violin concerto, just four months earlier.

Schumann composed the four first variations. Then, in despair, he cast his wedding ring and then himself into the freezing waters of the Rhine in a suicide attempt. He was rescued and taken back home. Soon thereafter he voluntarily committed himself to an asylum. While still at home, the very day after the attempt, he finished the fifth and final variation. The theme is now altered, hidden, more and more submerged in other textures of the piano until it disappears. The music fades into the distance. The hope Schumann thought had been offered by the angels is gone. (Description by Joseph Stevenson)

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